Hay un rasgo común entre los mundos con nubes, según un estudio

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08/07/2022 Las enanas marrones se muestran aquí con un rango de temperaturas, desde la más caliente (izquierda) hasta la más fría (derecha). Los dos en el medio representan aquellos en el rango de temperatura adecuado para que se formen nubes hechas de silicatos. SOCIEDAD INVESTIGACIÓN Y TECNOLOGÍA NASA/JPL-CALTECH

Un nuevo estudio que utilizó observaciones de archivo del ahora retirado Telescopio Espacial Spitzer encontró un rasgo común entre los mundos distantes donde se forman nubes exóticas. La mayoría de las nubes en la Tierra están hechas de agua, pero más allá de nuestro planeta se presentan en muchas variedades químicas. La parte superior de la atmósfera de Júpiter, por ejemplo, está cubierta de nubes de color amarillo hechas de amoníaco e hidrosulfuro de amonio.

Y en mundos fuera de nuestro sistema solar, hay nubes compuestas de silicatos, la familia de minerales formadores de rocas que constituyen más del 90% de la corteza terrestre. Pero los investigadores no han podido observar las condiciones bajo las cuales se forman estas nubes de pequeños granos de polvo.

La nueva investigación, que aparece en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, proporciona una idea: revela el rango de temperatura en el que se pueden formar las nubes de silicato y son visibles en la parte superior de la atmósfera de un planeta distante. El hallazgo se derivó de las observaciones del Telescopio Espacial Spitzer retirado de la NASA de enanas marrones, cuerpos celestes que caen entre los planetas y las estrellas, pero encaja en una comprensión más general de cómo funcionan las atmósferas planetarias.

“Comprender las atmósferas de las enanas marrones y los planetas donde se pueden formar nubes de silicato también puede ayudarnos a comprender lo que veríamos en la atmósfera de un planeta más cercano en tamaño y temperatura a la Tierra”, dijo en un comunicado Stanimir Metchev, profesor de estudios de exoplanetas en Western University en London, Ontario, y coautor del estudio.

Los pasos para hacer cualquier tipo de nube son los mismos. Primero, caliente el ingrediente clave hasta que se convierta en vapor. En las condiciones adecuadas, ese ingrediente podría ser una variedad de cosas, como agua, amoníaco, sal o azufre. Atrápelo, enfríelo lo suficiente para que se condense, y listo, ¡nubes! Por supuesto, la roca se vaporiza a una temperatura mucho más alta que el agua, por lo que las nubes de silicato solo son visibles en mundos calientes, como las enanas marrones utilizadas para este estudio y algunos planetas fuera de nuestro sistema solar.

Aunque se forman como estrellas, las enanas marrones no son lo suficientemente masivas como para iniciar la fusión, el proceso que hace que las estrellas brillen. Muchas enanas marrones tienen atmósferas casi indistinguibles de las de los planetas dominados por gas, como Júpiter, por lo que pueden usarse como representación de esos planetas.

Antes de este estudio, los datos de Spitzer ya sugerían la presencia de nubes de silicato en un puñado de atmósferas de enanas marrones. (El telescopio espacial James Webb de la NASA podrá confirmar este tipo de nubes en mundos distantes). Este trabajo se realizó durante los primeros seis años de la misión Spitzer (que se lanzó en 2003), cuando el telescopio operaba tres instrumentos refrigerados criogénicamente. Sin embargo, en muchos casos, la evidencia de nubes de silicato en las enanas marrones observadas por Spitzer era demasiado débil para sostenerse por sí sola.

Para esta última investigación, los astrónomos reunieron más de 100 de esas detecciones marginales y las agruparon por la temperatura de la enana marrón. Todos ellos cayeron dentro del rango de temperatura pronosticado donde deberían formarse las nubes de silicato: entre aproximadamente 1.000 y 1.700 grados Celsius. Si bien las detecciones individuales son marginales, juntas revelan un rasgo definitivo de las nubes de silicato.

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